Die große Tragödie des Hartford-Zirkusfeuers und wie er den Zirkus verwandelt hat

Die große Tragödie des Hartford-Zirkusfeuers und wie er den Zirkus verwandelt hat

Es sollte ein herrlicher und fröhlicher Sommertag im Zirkus in Hartford, Connecticut sein. Es war der 6. Juli 1944 und dies war der letzte Tag, an dem Ringling Bros. und Barnum & Baileys "Greatest Show On Earth" in der Stadt waren. Über 7.000 Zuschauer - die meisten von ihnen waren Frauen und Kinder, weil es sich um eine Matinee handelte -, wochentags Performance - drängten sich unter dem großen Dach, um Elefanten, Löwen, eine Blaskapelle, Eisbären, Draufgänger und jede Menge Clowns zu sehen. Es war ungefähr fünfundzwanzig Minuten nach der Show, als die Katastrophe eintrat und die Zukunft des Zirkus für immer verwandelte. Hier ist die Geschichte einer der schlimmsten Tragödien der amerikanischen Geschichte, dem sogenannten "Hartford Circus Fire".

Laut Stewart O’Nans Buch Das ZirkusfeuerZirkusse hatten schon immer eine Geschichte von furchtbaren Bränden. Im Jahr 1799, während Rickett's Equestrian Circus, brannte das Philadelphia Amphitheater nieder, obwohl niemand getötet wurde. P.T. Barnums Shows erlebten unzählige Feuer, einige sogar mit Todesopfern. Die Ringling-Brüder erlebten im 20. Jahrhundert auch Brände, von denen jedoch keiner das Leben kostete. Aber das größte Warnzeichen war vielleicht das, was zwei Jahre vor Hartford 1942 in Cleveland, Ohio, geschah. Vor einer Show brannte ein Feuer das Menageriezelt nieder (das Tier, in dem sich die Tiere befanden) und tötete 100 Tiere, darunter Giraffen, Löwen und Tiger , Schimpansen, Zebras und Elefanten. Nach jedem dieser Brände wurden jedoch nur sehr wenige Änderungen vorgenommen - wahrscheinlich, weil keine Zuschauer umkamen. Wie O’Nan feststellt, war die Tatsache, dass keine zahlenden Kunden starben, hauptsächlich auf Glück und Sicherheitsmaßnahmen zurückzuführen.

Was Ringling Bros und Barnum & Bailey von anderen Zirkussen unterschied, war ihr blitzsauberes Image. Während die Konkurrenten oft den Ruf hatten, eine bestimmte Menschenmenge anzulocken, sorgten Ringling Bros dafür, dass sie für die Familie waren - es sollte keinen Alkohol geben, kein Schimpfwort und eine Show für die Kinder. Damit war Ringling Bros immer der meistbesuchte und umsatzstärkste Zirkus seiner Zeit. Sie waren auch fantastische Werbetreibende und behaupteten ständig, dass ihr Zirkus der Beste und Größte sei - einschließlich des "Big Top" -Zeltes, von dem sie behaupten, dass es das "Größte der Welt" war.

Am 5. Juli brach der Zirkus nach einer Woche in Hartford in anderen nahe gelegenen Städten wie Providence, Manchester und Bridgeport auf. Sie sollten an diesem Tag eine Matinee-Show abhalten, mussten aber absagen, weil sie zu spät in Hartford waren. Die Enttäuschung war die Titelseite und führte wahrscheinlich am nächsten Tag zu einer größeren Besucherzahl bei der Show am 6. Juli.

Nachdem sie alle Waggons und Tierkäfige aus dem Zug gerollt hatten, begannen sie mit der Vorbereitung und dem Bau des „Big Top“. Zu den Vorbereitungen gehörte auch die Imprägnierung mit einer Mischung aus Paraffin und weißem Benzin, ein Vorgang, den Ringling seit Jahren gemacht hatte Bros und andere Zirkusse. Diese Mischung verlieh dem großen Oberteil jedoch eine Art wachsartige Textur und machte es extrem entflammbar.

Zur selben Zeit schickte die Stadt Hartford die Polizei auf das Zirkusgelände, um nicht zur Sicherheit zu inspizieren, sondern um Fluchtwege zu suchen. Es scheint keine Aufzeichnungen über Hartford Police oder Hartford Fire zu geben, die den Zirkus auf Brandgefahr untersuchen, obwohl ähnliche Gesetze für Hotels, Fabriken und andere Sammelstellen gelten. Außerdem blieb kein solcher Beamter in der Show und niemand von der Polizei oder der Feuerwehr war anwesend, als der Brand begann.

Es war bereits neunzig Grad und sehr feucht, als die Gönner Stunden vor der 13-Uhr-Öffnungszeit auftauchten. Aufgrund des unerwarteten Andrangs der Menschen vorzeitig übersprang der Zirkus einige normale Routinemaßnahmen, wie Bewässerung des Geländes und Beseitigung von Hindernissen an den Ausgängen.

Als sich die Showzeit um 14.15 Uhr näherte, rutschten immer mehr Menschen - hauptsächlich Frauen, Kinder und ältere Menschen - aufgrund der Nachmittagsleistung der Matineen und der Mehrheit der Männer, die sich noch im Zweiten Weltkrieg befanden, unter die Spitze. Aufgrund der Hitze und der Menge war es auch ohne Feuer schwülend.

Ein paar Minuten nach der geplanten Zeit um 14.15 Uhr schlug die Blaskapelle das "Star-Spangled Banner" auf und der Zirkus begann seine Show. An allen Eingängen befanden sich so genannte „Runaway Cages“, falls ein Tier geneigt war zu fliehen. Diese blockierten einen großen Teil der Ausgänge.

Der Eröffnungsakt beinhaltete eigentlich gar keine Tiere, sondern Showgirls in hellgelben Militärausstattungen, die andere in Löwenkostümen „zähmen“. Dann kamen die echten Tiere heraus - Löwen, Eisbären und Deutsche Doggen. Als diese Vorstellung zu Ende ging, nahmen die Great Wallendas - eine Familie von Draufgänger und Aerialisten - ihre Position dreißig Meter über dem Boden ein. Sie waren die ersten, die um 14.40 Uhr das sich ausbreitende Feuer bemerkten. Etwa zur gleichen Zeit wies Bandleader Merle Evans seine Band an, sofort mit dem Spielen zu beginnen Das Sternenbanner für immer, wobei das Lied mehr oder weniger als Alarmglocke für alle, die im Zirkus arbeiten, funktioniert.

Direkt danach schnappten sich die Pförtner Eimer mit Wasser, das speziell für diese Situation unter den Bleicher platziert worden war. Einige versuchten sogar, den Stoff dort zu schneiden, wo das Feuer ihn vom restlichen Zelt trennte.Zu diesem Zeitpunkt waren die Flammen jedoch außer Kontrolle geraten.

Da die Ausgänge weitgehend blockiert waren und das Zelt schnell von Flammen überflutet wurde, wurde die Evakuierung zum Chaos. Der Überfluss an Kindern verursachte Verzögerungen, und einige fielen sogar zu Boden und wurden von den Massen, die zu fliehen versuchten, zu Tode getreten. Darüber hinaus regnete geschmolzenes Wachs vom Zeltdach oben herab, verbrannte die darunter liegenden und verstärkte die Panik.

Innerhalb weniger Augenblicke war fast das gesamte Zelt verschlungen, und mit einem großen Boom brach das große Dach zusammen und hielt die Massen noch fest. Einige verglichen das Zelt später mit einer riesigen, schmelzenden Kerze, die das Ende ihres Dochts erreichte.

Die Überlebende Maureen Krekian, damals 11 Jahre alt, notierte ihre Erfahrung am Feuer.

Ich erinnere mich an jemanden, der schrie und einen großen Feuerball in der Nähe des Zeltes sah. Und dieser Feuerball wurde immer größer und größer. Zu dieser Zeit gerieten alle in Panik. Der Ausgang wurde mit den Käfigen blockiert, mit denen die Tiere ein- und ausgefahren wurden. Und da war ein Mann, der Kinder nahm und sie hoch und über diesen Käfig schleuderte, um sie herauszuholen. Ich saß in der Tribüne und sprang hinunter - ich war drei Viertel des Aufstiegs. Du springst runter und es war alles Stroh darunter. Es gab einen jungen Mann, einen Jungen, und er hatte ein Taschenmesser. Und er schlitzte das Zelt auf, nahm meinen Arm und zog mich heraus.

Das Feuer dauerte vielleicht nur etwa 10 Minuten. Als es vorbei war, waren mehr als 160 Menschen gestorben - viele von ihnen waren Kinder; Das berühmteste von allen war „Little Miss 1565“, ein kleines Mädchen, das, obwohl sich sein Körper in sehr gutem Zustand befand, von niemandem beansprucht oder identifiziert wurde, obwohl sein Gesicht nach dem Brand landesweit in Zeitungen und Zeitschriften verputzt wurde .

Der zuvor erwähnte Autor, Stewart O'Nan, behauptete 2001, er habe das Rätsel gelöst und das kleine Mädchen sei Eleanor Emily Cook. Eleanors Mutter, Mildred, erklärte jedoch, dies sei nicht der Fall, nachdem ihr ein Bild von Little Miss 1565 gezeigt worden sei. (Eleanor Cook starb im Feuer, wobei O'Nan behauptete, ihre Mutter habe einfach den falschen Körper unter den vielen verkohlten ausgewählt bleibt bei der Identifizierung ihres kleinen Mädchens nach dem Brand.)

Insgesamt starben fast 700 Menschen oder wurden schwer verletzt, was sie zu einem der tödlichsten Brände in der Geschichte der Nation und der schlimmsten Zirkuskatastrophe machte.

Trotz der Tragödie entstanden Bilder und Geschichten des Heldentums. Zum Beispiel, wie Eltern Kinder, die nicht ihre Kinder waren, in Sicherheit brachten. Oder wie einer der Darsteller des Spielmanns auf die Bühne eilte, um Frieda Pushnik, das „Armless and Legless Wonder“, zu packen, das keine Möglichkeit hatte, alleine aus dem Zelt zu fliehen. Die Großen Wallendas haben Hunderte eingespart, indem sie Löcher im Zelt geschnitten und Käfige beiseite geschoben haben. Es gibt ein berühmtes Foto von "Weary Willy", einem Clown, gespielt von Emmett Kelly, in schminkendem Make-up und verkohlten Kleidern, die mit einem Eimer Wasser hasten. Tatsächlich wurde das Feuer in mehreren Zeitungen als "Der Tag, an dem die Clowns geweint haben" bezeichnet.

Bis heute weiß niemand genau, wie das Feuer begann. Zuerst wurde es einer unvorsichtigen verdrängten Zigarette vorgeworfen. Ringling Bros drängte jedoch auf die Theorie, dass das Feuer mit Absicht ausgelöst wurde. Die Untersuchung führte schließlich zu Ohioan Robert Segee, der mehrere ähnliche Verbrechen im ganzen Gebiet gestanden hatte und sich an diesem Tag in Hartford befand. Während er Berichten zufolge zunächst zu den Verbrechen gestanden hatte, trat er bald zurück und die Ärzte stellten später fest, dass er nicht in der Lage war, genau auszusagen.

Anfang der 1990er Jahre eröffneten Feuerforschungssachverständige den Fall erneut und versuchten herauszufinden, was tatsächlich geschah. Sie schlussfolgerten, dass die Hypothese der "weggeworfenen Zigarette" unwahrscheinlich war, und schrieb: "Eine unvorsichtige weggeworfene Zigarette, die in das trockene Gras geworfen wird, hätte nicht allein dieses Feuer entfacht, aber andere zufällige Zündquellen konnten nicht beseitigt werden ..." war kein Beweis für Brandstiftung. Die logischste Schlussfolgerung aus den 1990er Jahren, fast 50 Jahre nach dem Brand, lautete, dass ein ausrangiertes Streichholz trockenes Heu angezündet und zunächst ein kleines, in sich geschlossenes Feuer entfacht hatte, das das Zelt letztendlich entzündete.

Was auch immer die Ursache war, das Zirkusfeuer von Hartford hatte einen enormen Einfluss auf die Zirkusse. Neben den knapp 5 Millionen Dollar, die die Ringling Bros den Familien von Opfern auftreiben mussten, gehörten die als Reaktion auf temporäre und bewegliche Strukturen erlassenen Vorschriften - wie Zelte für Zirkusseien - zu den härtesten in der Nation. Die Zelte mussten jetzt feuerfest und nicht wasserdicht behandelt werden. Rauchen wäre nicht länger erlaubt, temporäre Strukturen. Gut ausgebildetes Feuerwehrpersonal musste zu jeder Zeit anwesend sein. Ausgänge konnten nicht mehr blockiert werden.

Ringling Bros und Barnum & Bailey traten 1956 zum letzten Mal unter ihrem ehemals ikonischen Outdoor-Zelt auf und wurden von den neuen, sehr strengen Maßstäben belastet. Von da an setzte sich der Zirkus in permanenten Gebäuden und Arenen fort.

Nach mehr als sieben Jahrzehnten nach dem Hartford Circus Fire ging die Show weiter. Aber dieses Jahr, nach 146 Jahren, endete es. Irgendwann muss jeder einen letzten Vorhang machen.

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