Mülleimer der Geschichte: Die faszinierende Saga der Comstock Lode

Mülleimer der Geschichte: Die faszinierende Saga der Comstock Lode

Praktisch jeder hat davon geträumt, nach Gold zu suchen und es reich zu schlagen. Aber was passiert nach dem großen Streik? Hier ist die erstaunliche Geschichte einer der größten Bonanzas in der Geschichte der USA.

ZEIT TOTSCHLAGEN

Im Januar 1848 wurde in Sutter's Mill in Kalifornien Gold entdeckt, was den Goldrausch auslöste, der mehr als 300.000 Menschen in das Gebiet brachte. Im Frühjahr 1850 stoppten einige Prospektoren, die auf die kalifornischen Goldfelder zusteuerten, etwa 20 Meilen außerhalb des heutigen Reno, Nevada, am Fuße der Sierra Nevada, um zu warten, bis der Schnee schmolz, ehe sie über die Berge fuhren. Warum nicht nach Gold suchen, während sie warten? Sie schlängelten sich am Carson River entlang und flossen einen Bach hinauf, der von einem nahe gelegenen Canyon in den Fluss mündete. Und tatsächlich haben sie es geschafft, etwas Gold zu finden… aber nicht genug, um das Bleiben zu rechtfertigen. Nachdem der Schnee einige Wochen später geschmolzen war, zogen sie weiter nach Kalifornien. Bevor sie gingen, nannten sie den Ort jedoch "Gold Canyon".

DIRT PAY

Die Entdeckung in Gold Canyon wurde bekannt, und jedes Frühjahr, als eine neue Welle von Siedlern und Prospektoren auf demselben Weg nach Kalifornien ging, hielten viele dort lange genug an, um nach Gold zu suchen. Als die Jahre vergingen und die ursprünglichen Einlagen durchgespielt wurden, begannen die Prospektoren mit der Erkundung weiter. Im Januar 1859 nutzten ein Prospektor namens James „Old Virginny“ Finney und drei Freunde ein gutes Wetter, um auf einem niedrigen Hügel im Gold Canyon zu suchen, wo der Dreck gelber war als im umliegenden Tiefland. Die alte Virginny fand das ein gutes Zeichen. Als sie mit dem Test des Bodens begannen, lieferte jede Pfanne Gold im Wert von 15 ¢. Nicht gerade Sutters Mühle, aber es war genug, um einen Anspruch geltend zu machen und die Gegend weiter zu erkunden.

Damals gab das Tradition- und Bergbaugesetz vor, dass kein Bergmann einen größeren Anspruch geltend machen kann, als er selbst arbeiten könnte. Der alte Virginny und seine Mitarbeiter beantragten jeweils einen 50-mal-400-Fuß-Bereich, und in den nächsten Tagen reichten einige andere Bergleute benachbarte Ansprüche ein. Viele andere machten Reisen zu dem Gelände, um sich umzusehen, aber für die meisten von ihnen reichte 15 eine Goldpfanne nicht aus, um sie dazu zu bringen, die Behauptungen aufzugeben, an denen sie bereits gearbeitet hatten.

DOWNS UND UPS

Als Old Virginny und die anderen den Oberflächenschmutz durch ihre „Rocker“ abgewaschen hatten - eine Ausrüstung, die an Babywiege erinnerte, die hin- und herbewegt wurde, um das Gold abzutrennen -, gruben sie tiefer. Dabei stieg die Goldmenge stetig an, und zwar zunächst auf 5 Dollar pro Tag für jeden Bergarbeiter, dann auf 12 Dollar und für eine Zeit von bis zu 20 Dollar zu einer Zeit, als Gold für 13,50 Dollar pro Unze verkauft wurde.

Warum ist die Comstock Lode nicht als Finney Lode oder Old Virginny Lode bekannt? Denn als die Monate vergingen und die Bergleute tiefer gruben, stießen sie schließlich auf eine Lagerstätte aus schwer zu bearbeitendem Ton, der sehr wenig Gold enthielt. Die meisten Goldvorkommen sind klein, und als die Bergleute die leichten Ausgrabungen beendet hatten, nahmen sie an, dass sie alles gefunden hatten. Das ist das, was mit Old Virginny passiert ist: Das Gold ist aufgebraucht, also ging er weiter.

In diesem Juni, nur eine Meile weiter den Hügel hinunter, kämpften zwei Bergleute namens Peter O'Riley und Pat McLaughlin um einen Gewinn, der aus einer 900 Fuß langen Behauptung bestand, die sie für sich selbst gesetzt hatten. Die Behauptung brachte nur ein oder zwei Dollar Gold pro Tag, und die Männer hatten von reicheren Behauptungen in der Nähe des West Walker River, etwa 25 Meilen entfernt, gehört. Aber sie beschlossen, noch etwas länger zu bleiben, wahrscheinlich bis sie genug Geld verdient hatten, um den Umzug zu bezahlen.

Es braucht Wasser, um Gold aus Sand und Dreck zu sichten, und die nächste Wasserquelle war eine winzige Quelle, die die Männer beschließen, sich mit etwas fremdem bläulichen Sand aufzuhalten, den sie in der Nähe entdeckt hatten. Fast aus einer Laune heraus warfen sie etwas Sand in die Wippe, um zu sehen, ob sie Gold enthielt. Es war schwer und schwer mit ihm zu arbeiten, aber als sie es weggeräumt hatten, waren sie fassungslos, als sie sahen, dass der gesamte Boden der Wippe mit einer Schicht aus Gold schimmert war. Wo Old Virginny durch die Unze Gold gewonnen hatte, schürften O'Riley und McLaughlin es bis zum Pfund.

RANCHO COMSTOCKO

Warum ist also der Comstock-Lode nicht als O'Riley-Lode oder McLaughlin-Lode bekannt? Denn am selben Tag reiste ein anderer Bergmann, Henry „Old Pancake“ Comstock, vorbei, während die Männer ihr Glück feierten. Als Comstock das Gold sah, sprang er von seinem Pony und sagte den beiden Männern, dass sie an Land prospektierten, dass er und ein Partner bereits für eine Ranch beansprucht hätten. In diesen Tagen könnten Sie unbesetztes Land für eine Ranch genauso leicht beanspruchen wie einen Bergbaue-Anspruch. Comstock sagte den „Eindringlingen“, dass er und sein Partner, Emmanuel Penrod, gleichberechtigte Partner in der Klage werden würden, er würde sie nicht vor Gericht bringen. Wenn er und Penrod den Anspruch hatten, selbstständig zu arbeiten, würde er sogar das Wasser aus „seinem“ Strom nutzen.

DEAL oder KEIN DEAL

Seitdem sind fast 150 Jahre vergangen, und in all dieser Zeit wurde noch nie ein Beleg für einen Ranchanspruch von Comstock gefunden.Aber O'Riley und McLaughlin wussten das nicht, und damals war es üblich, Streitigkeiten im Bergbau schnell zu regeln, ohne Rechtsstreitigkeiten einzulegen. Warum sollte man Geld für Anwälte verschwenden, wenn niemand wusste, wie lange das Gold dauern würde? Sogar die besten Behauptungen könnten nach ein oder zwei Monaten nachlassen.

O'Riley und McLaughlin haben den Deal angenommen… und Comstock bekam Anerkennung für ihre Entdeckung. Comstock „war der Mann, der all die heftigen Gespräche geführt hat“, schrieb Dan DeQuille in seinem Buch von 1876 Eine Geschichte der Big Bonanza. „Er machte sich bei jeder Gelegenheit so auffällig, dass er bald nicht nur als Entdecker, sondern fast als Vater der Scholle angesehen wurde. Die Leute sprachen von der Ader, als Comstocks Mine, Comstocks Weg…, während die Namen von O'Riley und McLaughlin, den echten Entdeckern, selten gehört werden. "

DAS SCHLECHTE MIT DEM GUTEN

Unter dem bröckeligen blauen Dreck lag ein fester, verdichteter blauer Stein, der noch mehr Gold ergab. An guten Tagen zogen die Männer Gold im Wert von mehr als 1.000 Dollar von der Erde ab, mehr als fünfeinhalb Pfund Gold pro Tag. Wenn die Männer einen wirklich reichhaltigen Fleck treffen, können sie 150 Dollar in einer einzigen Dreckpfanne sammeln. Der einzige Frust war die Tatsache, dass der fremde blaue Schmutz die Rocker und andere Bergbaumaschinen furchtbar verstopfte. "Sie ließen es wochenlang verschwinden", schrieb DeQuille, "es überall hin zu werfen, um es aus dem Weg zu räumen. Sie versuchten nicht nur nicht, es zu retten, sondern verfluchten es ständig. Es war der große Nachteil. “

ERHALTEN SIE EIN LODE DIESES

Wenn Sie mit dem Pfund Gold aus der Erde ziehen, hat die Nachricht, was Sie tun, einen Ausweg. Im Juni 1850 erfuhr ein Rancher namens B. A. Harrison, der in Truckee Meadows, etwa 10 Meilen von der Comstock-Mine entfernt, lebte, von dem Streik und machte sich selbst ein Bild davon. Er sammelte einige Proben und brachte sie in die Stadt Grass Valley, wo er Freunden Stücke gab. Einer von ihnen, ein lokaler Richter (und ein Bergmann) namens James Walsh, ließ das Erz „untersuchen“ oder analysieren, um zu sehen, was darin steckte und wie viel es wert war.

Der Assayer schätzte, dass eine durchschnittliche Tonne des Erzes Gold im Wert von etwa 969 $ bringen würde. Keine überraschung dort; Harrison und Walsh wussten, dass das Erz reichlich Gold enthielt. Aber was wirklich alle verblüffte - einschließlich des Assayers, der so ungläubig war, dass er das Erz ein zweites Mal getestet hatte - war, dass jede Tonne Silber im Wert von fast 3.000 $ bringen würde.

Silber? Was für Silber? Der Assayer erklärte Harrison und Walsh, dass der blaue Dreck, der sich für die Prospektoren als so frustrierend erwiesen hatte, tatsächlich Silbersulfid oder Silbererz war und eine sehr reiche Ablagerung davon. Laut Experten war es „eine fast feste Masse Silber“. Wie Harrison mit eigenen Augen gesehen hatte, hatten die aufgebrachten Prospektoren Tonnen und Tonnen des blauen Erzes ausgegraben und ließen es in riesigen Müllhalden liegen der Platz. Sie hatten absolut keine Ahnung, worauf sie gestolpert waren.

SHHH!

In dieser Nacht planten Harrison, Walsh und ein paar andere Kollegen, am nächsten Morgen aus der Stadt zu verschwinden, ohne Aufmerksamkeit zu erregen, damit sie neben den bestehenden eigene Ansprüche geltend machen und vielleicht sogar die ursprünglichen Forderungen auskaufen könnten, wenn sie könnten . Aber wer könnte das große Geheimnis für sich behalten? Wenn Sie am Montagabend die Lotterie gewonnen haben, könnten Sie sie bis Dienstag morgen wirklich für sich behalten? Mindestens eine Person muss sich unterhalten haben, denn als die Männer am nächsten Morgen abreisen wollten, war Grass Valley von den Neuigkeiten über die Entdeckung begeistert.

SEHEN HEISST GLAUBEN

Es dauerte nur wenige Tage, bis sich die Nachricht des Streiks vom Grass Valley in das kalifornische Goldland ausbreitete. Bald darauf begannen Bergleute, die kein Glück hatten, ihre bestehenden Forderungen aufzugeben und in Richtung Osten zu ziehen. Der eigentliche Ansturm setzte jedoch erst ein, als Richter Walsh im Herbst 1859 fast 40 Tonnen des Erzes nach San Francisco verschifft hatte, wo es Gold und Silber im Wert von über 118.000 Dollar brachte.

Viele von San Franciscos führenden Bürgern waren Männer, die es während des Goldrauschs von 1849 reich getroffen hatten und es seitdem geschafft hatten, an ihrem Geld festzuhalten. Sie waren nicht die Art von Burschen, die in die Berge gingen, um jedes Gerücht eines neuen Streiks zu verfolgen. Aber wenn man den frisch geprägten Goldbarren in den Büros von Walshs Bankiers sah, wurden aus jedem Gläubige, und bald waren auch sie über die Sierra Nevada unterwegs. In der ersten Novemberwoche, als der Winter durch die Schneefälle blockiert war, hatten mehrere hundert Menschen - von den reichsten Spekulanten bis zu den niedrigsten Prospektoren - den Weg in die Gegend gefunden und ritten den Winter in Zelten oder was auch immer Obdach könnten sie improvisieren.

UNTEN UND AUSSEN

Der Abbau von Gold und Silber aus einer Lagerstätte wie der Comstock Lode ist leicht genug: Das Erz war tatsächlich so weich, dass es mit einer Schaufel abgebaut werden konnte. Aber sobald das Oberflächenerz weg ist und die Prospektoren anfangen müssen, sich tiefer in die Erde zu graben, um sich an den Rest zu gewöhnen, wird der Bergbau zu einem viel gefährlicheren und teuereren Vorschlag. Und wer wusste, wie lange die reiche Lagerstätte aushalten würde? Jedes Mal, wenn die Prospektoren einen Haufen Erz trieben, standen sie vor der realen Aussicht, nichts als wertlosen Dreck oder Stein darunter zu finden.

Erfahrene Prospektoren meinten, der beste Weg, um von einem glücklichen Streik zu profitieren, bestand darin, ausverkauft zu sein, bevor die Grenzen des Streiks entdeckt worden waren. Als dann die großen Geldjungen aus San Francisco ins Lager rollten, verkauften viele der ursprünglichen Anspruchsinhaber für das, was zu der Zeit als obszöne Gewinne schien, glücklich weiter und machten sich auf den Weg.

FINDER, WEEPERS

Pat McLaughlin verkaufte seine Forderung für 3.500 US-Dollar. Sein Partner, Peter O'Reilly, war der längste aller ursprünglichen Stakeholder, der sich schließlich für 40.000 Dollar verkaufte, nachdem er etwa 5.000 Dollar an Dividenden gesammelt hatte.

Henry Comstock verkaufte seine Forderung an Richter Walsh für 11.000 Dollar und benutzte das Geld, um Handelsgeschäfte in Carson City und Silver City zu eröffnen, von denen er hoffte, dass sie von dem Mining-Handel profitieren würden, den er mitgestaltet hatte. Kein solches Glück - beide Läden scheiterten. Comstock verbrachte den Rest seines Lebens damit, durch den amerikanischen Westen zu streifen, und suchte nach einer zweiten Mutter. Auch dort kein Glück. Im September 1870 beging Comstock in Bozeman, Montana, Selbstmord, der inzwischen gebrochen, gebrochen und geistig gestört war.

NAMENSRECHTE

Old Virginny, der Mann, der die erste Entdeckung gemacht hatte, war auch einer der ersten, die ausverkauften und angeblich sein Interesse an der Mine für "ein altes Pferd im Wert von etwa 40 US-Dollar und ein paar Dollar in bar" aufgegeben hatte Die Geschichte besagt, dass er auch ein paar Decken und eine Flasche Whiskey mitgebracht hat. Es machte keinen großen Unterschied, Old Virginny hätte nicht lange genug gelebt, um seinen Reichtum zu genießen, selbst wenn er einen bekommen hätte. Im Sommer 1861 wurde er betrunken aus einem bockenden Mustang geworfen und starb einige Stunden später an Kopfverletzungen.

VERKÄUFER REMORSE

Es dauerte nicht lange, bis die Entdecker des Comstock Lode erkannten, wie falsch es gewesen war, so früh zu verkaufen. Tausende von Dollar in den Taschen zu haben, vielleicht zum ersten Mal in ihrem Leben, muss sich in einer Zeit, in der die bestbezahlten Bergleute 4 Dollar pro Tag verdient haben, wunderbar gefühlt haben. In den 1850er Jahren hatten 1.000 Dollar mehr Kaufkraft als heute 100.000 Dollar.

Als die neuen Besitzer der Comstock-Behauptungen tiefer in die Erde gegraben wurden, löste sich die Erzablagerung nicht nur nicht so, wie es die Entdecker erwartet hatten - sie wurde größer, als die erfahrensten Bergbauingenieure jemals zuvor gesehen hatten. Wer weiß, wie viele schlaflose Nacht der frühe Ausverkauf verbrachte, der sich Sorgen darüber macht, was hätte sein können, hätten sie ihre Forderungen nur ein wenig länger gehalten.

WIDE LODE

Normalerweise befinden sich solche reichen Vorkommen an Gold und Silber in engen Rissen in der Erde, die als Adern oder Loden bekannt sind. Sie werden dort durch geothermisch erhitztes Wasser abgelagert, das Spuren von Gold, Silber oder anderen Mineralien in tieferen Bereichen der Erdkruste löst. Wenn das Wasser dann durch Risse in der Kruste aufsteigt und sich der Erdoberfläche nähert, kühlt sich das heiße Wasser ab und die Mineralien lösen sich aus der Suspension und lagern sich in hohen Konzentrationen in den Rissen ab.

Solche Risse sind normalerweise ziemlich schmal - nicht mehr als einige Meter breit. Diesmal jedoch nicht: Zu der Zeit, als die Bergleute 50 Fuß tief gegraben hatten, war die Vene auf 10 bis 12 Fuß (5,12 m) Breite angewachsen, und als die Bergleute tiefer gruben, wurde sie immer breiter. Als sie im Dezember 1860 eine Tiefe von 180 Fuß erreichten, war die Ader mehr als 45 Fuß breit - tatsächlich so breit, dass traditionelle Methoden, die Mine gegen Höhlen zu verstärken, nicht ausreichten, um diese Aufgabe zu erfüllen. Eine bessere Technik des Holzbaus musste gefunden werden, und Ende 1860 fand ein Bergbauingenieur namens Philipp Deidesheimer eine. Anstatt nur Pfosten gegen jede Wand zu stellen und einen horizontalen Balken über die Decke zu verlegen, um die Decke zu verstärken, benutzte Deidesheimer schwere Fußbalken, um riesige Würfel zu bauen, die wie Bausteine ​​in beliebiger Höhe, Breite und Tiefe gestapelt werden konnten.

DIE GELD-PIT

Nachdem diese und einige andere technische Herausforderungen gelöst waren, begann Comstock Lode damit, schneller wertvolleres Erz zu produzieren, als die Minenunternehmen es verarbeiten konnten. Traditionelle, mit Pferden betriebene Erzverarbeitungsmaschinen, Arrastras genannt, wurden bald zu riesigen Dampfmühlen, die Ende 1861 mehr als 1.200 Tonnen Erz pro Tag verarbeiten konnten. In diesem Jahr wurden Gold und Silberbarren im Wert von mehr als 2,5 Millionen Dollar aus den Minen gezogen. Die Zahl verdoppelte sich 1862 auf 6 Millionen US-Dollar und verdoppelte sich 1863 auf über 12,4 Millionen US-Dollar.

Die Bergleute und die Minenbesitzer verdienten viel Geld, aber in diesen frühen Jahren war niemand besser als die Anwälte. Als sich herausstellte, dass es sich bei der Comstock Lode um eine gigantische Erzlagerstätte anstelle von vielen kleinen handelt, wollten die Besitzer der ursprünglichen Bergbauansprüche alles. Sie klagten gegen neuere Betreiber, um sie aus dem Geschäft zu bringen. Zu dem Zeitpunkt, als sie 1865 Erfolg hatten, waren mehr als 10 Millionen Dollar - das entspricht heute 14 Milliarden Dollar - und fast 20% der gesamten Produktion der Minen bis dahin für Klagen ausgegeben worden.

BOOM-STADT

Als die Mine zum Leben erwachte, wurde auch die Stadt darauf gebaut. Im Winter 1859 mussten Bergleute, denen die Weitsicht fehlte, um ihre eigenen Zelte mit nach Virginia City zu bringen, in die Berghänge tunneln, um Unterschlupf in Hütten aus Stein, Schlamm und Beifußbürste zu suchen. Im darauffolgenden Frühjahr wurden jedoch bereits mehr als ein Dutzend prominente Steingebäude errichtet, ebenso wie Dutzende von Holz. Hunderte mehr gingen vor dem Jahr aus.

Die Anwesenheit von so vielen Bergleuten, deren Geld verbrannt werden sollte und kein Ort, an dem es verbrannt werden konnte, zog zahlreiche Kaufleute und aufstrebende Geschäftsleute an, die hofften, von ihnen mit Waren und Dienstleistungen profitieren zu können. Schon bald zog der Wagen Güter und Vorräte in die Stadt, die kilometerweit gestreckt waren. Ende des Jahres 1860 gab es in der Siedlung, die ein Jahr zuvor wie ein Flüchtlingslager ausgesehen hatte, Hotels, Pensionen, Restaurants, Metzgereien, Bäckereien, Schneidereien, Süßwaren- und Zigarrenläden sowie Arztpraxen. Auf der näheren Seite gab es Saloons, Spielhallen, Opiumhöhlen, mehrere Bordelle und mindestens eine Brauerei.

Das war gerade im ersten Jahr des Wachstums; In den kommenden Jahren fügte Virginia City gepflasterte Straßen, Gasstraßenlaternen, Schulhäuser, ein Opernhaus, ein Waisenhaus und fünf Zeitungen hinzu (der 26-jährige Samuel Clemens begann, während er Chefredakteur war, den Pseudonym "Mark Twain") Virginia City Enterprise), ein halbes Dutzend Kirchen, Telegrafen- und Eisenbahnverbindungen zur Außenwelt und der einzige Aufzug zwischen Chicago und Kalifornien. Als zu Beginn der 1870er Jahre ein Mangel an Trinkwasser ein Hindernis für weiteres Wachstum darstellte, führte die Stadt eine sieben Meilen lange Eisenleitung in die Sierra Nevada und leitete jeden Tag zwei Millionen Liter Süßwasser in die Stadt ein.

AUF DER KARTE

In der Mitte der 1870er Jahre hatte Virginia City fast 30.000 Einwohner und war in vieler Hinsicht die wichtigste Gemeinde zwischen Denver und San Francisco. Der Reichtum des Comstock Lode stellte die Karte des amerikanischen Westens wieder her und gab 1861 den Anstoß zur Schaffung des Nevada-Territoriums, das nur drei Jahre später zum Bundesstaat Nevada wurde. Dies trug auch dazu bei, das Interesse am Bau der ersten transkontinentalen Eisenbahn Amerikas zu wecken, die 1863 den ersten Spatenstich machte. Die Stadt Reno im US-Bundesstaat Nevada, 17 Meilen von Virginia City entfernt, war bei ihrer Gründung im Jahr 1868 nur eine Haltestelle der Eisenbahn.

Die meisten Waren und Vorräte, die nach Virginia City gingen, durchliefen San Francisco, was dieser Stadt einen großen wirtschaftlichen Aufschwung verschaffte. Die erste Börse von San Francisco, gegründet 1862, wurde gegründet, um Comstock Lode-Aktien zu handeln. Allein in der Stadt wurden 1861 mehr markante Backsteingebäude errichtet als in allen vorangegangenen Jahren zusammen, und das Tempo der Entwicklung blieb für viele Jahre hoch.

HAND ÜBER FAUST

Insgesamt wurden zwischen 1859 und 1878 Gold und Silbererz im Wert von mehr als 320 Millionen Dollar aus der Comstock Lode abgezogen, was heute etwa 400 bis 480 Milliarden Dollar entspricht. Und trotz all des Reichtums, das aus den Minen kam, verlor die überwältigende Mehrheit der Investoren, die im Laufe der Jahre Aktien der Bergbaugesellschaften kauften, Geld.

Ein Teil davon war darauf zurückzuführen, dass die Betriebskosten der Minen erstaunlich waren. Die Minen verbrauchten eine enorme Menge an Ressourcen, darunter Millionen Pfund Quecksilber und andere Chemikalien (zur Gewinnung des Goldes aus dem Erz), mehr als 600 Millionen Plattenfüße aus Holz und weitere 2 Millionen Brennholzschnüre. Die Löhne in Virginia City gehörten zu den höchsten der Welt - Entschädigung für den abgelegenen Standort, die Gefahren der meisten Bergbaujobs und die hohen Lebenshaltungskosten in einer Gemeinde, in der fast alle Waren und Vorräte von Hunderten oder Tausenden eingebracht wurden von Meilen entfernt.

IN DEM LOCH

Als die Minenschächte tiefer wurden - der tiefste erreichte fast eine halbe Meile -, stiegen die Betriebskosten der Minen. In diesen Tiefen waren die Minen ständig von verbrühendem geothermisch erhitztem Wasser überflutet. Riesige Wasserpumpen in Lokomotivengröße mussten in die Schächte abgesenkt werden, um das Wasser aus den Minen zu bringen. Die größte dieser Pumpen entfernte mehr als eine Million Gallonen Wasser pro Tag. Und selbst wenn das Wasser entfernt und kühlere Frischluft von der Oberfläche gepumpt wurde, blieben die Temperaturen in dieser Tiefe so hoch, dass die Bergleute nur einige Minuten am Stück arbeiten konnten, bevor sie sich in „Abkühlräume“ zurückzogen gießen Sie sich mit Eiswasser.

DIE BUBBLE BARONS

Der größte Grund für den Verlust der Hemden der Investoren war jedoch die Tatsache, dass die Eigentümer der Minen mehr an einer Manipulation der Aktienkurse interessiert waren als an einer verantwortungsvollen Führung ihrer Unternehmen. Immer wieder, als eine frische Lagerstätte reiches Erz entdeckt wurde, ließen die Eigentümer es so schnell wie möglich abgebaut und zu Edelmetallen weiterverarbeiten, selbst auf Kosten der Lagerstätte und des Verlusts von Gold und Silber durch ineffiziente Verarbeitungsmethoden. Die Eigentümer taten dies, um so viel Hype wie möglich über neue Entdeckungen zu generieren, was dazu führte, dass die Aktienkurse in einer Spekulationsblase anstiegen.

Als dann die Preise ihren Höhepunkt erreichten, entwendeten die Eigentümer Aktien auf dem Markt und ernteten ein Vermögen. Sie verdienten dann noch mehr Geld, als der Preis anfing, durch einen als Leerverkäufe bekannten Prozess. Während eines Anlaufs der Preise im Jahr 1872 stieg der Aktienkurs der Belcher-Mine von 300 auf 1.575 Dollar, bevor er in acht Monaten wieder auf 108 Dollar stürzte.

Gewöhnliche Anleger verloren oft das meiste Geld, wenn die Minen am produktivsten waren, da die spekulative Manie die Preise so stark erhöhte, dass weder Gold noch Silber zurückgewonnen werden konnten, was die absurden Preise für Aktien hätte rechtfertigen können. Selbst als die Anleger das Glück hatten, Dividenden aus ihren Aktien zu erhalten, nutzten viele das Geld, um mehr Aktien zu kaufen, und machten sich sogar noch größere Verluste ein, wenn die Aktien nachließen.

HOHE ZEITEN

Warum kauften die Anleger also Jahr für Jahr Aktien in den Minen? Aus dem gleichen Grund, aus dem Leute Lottoscheine kaufen - selbst wenn die meisten Leute verlieren, war das Vermögen einer Handvoll Gewinner so verlockend, dass die Leute das Risiko gerne eingingen. Außerdem kann an einem steigenden Aktienmarkt Geld verdient werden, auch wenn die Aktien nicht wert sind, was die Leute dafür zahlen. Was also, wenn ein Anteil von 1.400 $ in einer Mine wirklich nur 140 $ wert ist? Solange der Anleger jemanden finden kann, der bereit ist, 1.500 Dollar dafür zu zahlen, ist der Gewinn von 100 Dollar genau so real, als hätte der Verkäufer Silber und Gold im Wert von 100 Dollar aus der Mine gezogen. Es hat wirklich niemanden gestört, dass die Aktien ihre geforderten Preise nicht wert waren, zumindest nicht, solange die Preise weiter stiegen.

Die Zyklen von Boom und Bust dauerten fast 20 Jahre, dank der Tatsache, dass immer, wenn eine Lagerstätte wertvoller Erze auszufallen schien, eine neue entdeckt wurde und sich der Prozess von selbst wiederholte. Sechzehn verschiedene wichtige Entdeckungen wurden im Laufe der Jahre gemacht - der letzte, der Consolidated Virginia Bonanza, wurde 1873 auf 1.200 Fuß Höhe entdeckt. Auf dem Höhepunkt seiner Produktion im Jahr 1876 zahlte der Consolidated Virginia monatlich $ 1.080.000 Dividenden aus . Aber die guten Zeiten dauerten nicht lange: Als das konsolidierte Virginia 1877 auf 1.650 Fuß Höhe ausgegraben wurde, lief das Erz plötzlich aus.

DAS ENDE?

Nach acht Jahren Silber und Gold im Wert von 320 Millionen US-Dollar nach der ersten Entdeckung war niemand bereit zu glauben, dass das konsolidierte Virginia das Ende des Comstock Lode sein könnte. Es müsste irgendwo eine weitere reichhaltige Lagerstätte sein, oder? In den nächsten zehn Jahren gaben die Bergbauunternehmen weitere 40 Millionen Dollar für den Bau von Schächten bis zu einer Tiefe von 4.000 Fuß auf der Suche nach neuen Streiks aus. Die Unternehmen zahlten diese Ausgaben zunächst durch Einbehaltung von Dividenden gegenüber den Aktionären. Dann legten sie den Aktionären „Einschätzungen“ an, was dem Gegenteil von Dividenden entsprach: Wenn ein Aktionär an seinem Aktienbestand festhalten wollte, musste er für jeden Anteil, den er besaß, eine Geldsumme spucken. Wenn er dies ablehnte, fielen seine Aktien an die Gesellschaft zurück und konnten an neue Investoren verkauft werden.

Das Bewertungssystem funktionierte, während regelmäßig relativ neue Ablagerungen gefunden wurden, doch als die Jahre ohne neue Entdeckungen verstrichen waren, gaben die Anleger die Hoffnung auf. Anstatt ihre Einschätzungen zu zahlen, gaben sie ihre Anteile an die Bergbauunternehmen ab, die Schwierigkeiten hatten, sie sogar für den Preis der unbezahlten Einschätzungen zu verkaufen. Zwischen 1875 und 1881 sank der Gesamtwert aller Anteile der Bergbaugesellschaften an der Comstock Lode von 300 Millionen US-Dollar auf weniger als 7 Millionen US-Dollar.

PENNY STOCKS

Um 1884 wurden Aktien, die einst für 1.500 Dollar oder mehr verkauft worden waren, für ein Nickelstück verkauft. Selbst zu diesem Preis war es schwierig, Käufer zu finden. Zu diesem Zeitpunkt waren die Bergbaugesellschaften so pleite, dass sie Schwierigkeiten hatten, genug Geld zu sammeln, um die riesigen Wasserpumpen zu betreiben, die die Minen vor Überschwemmungen bewahrten. Nach und nach wurden sie abgeschaltet, und als der letzte im Oktober 1886 stillgelegt wurde, verschwand die tiefste Ebene der Lode für immer unter Wasser. Einige Bergbaugesellschaften schafften es in einem weiteren Jahrzehnt, durch den Abbau von niedriggradigem Erz nahe an der Oberfläche, kleine Gewinne zu erwirtschaften, aber bereits 1895 wurden diese ausgespielt und die Comstock-Ära endete.

VON BOOMTOWN NACH GHOST TOWN

Als die Mine ging, ging auch Virginia City. Als die Bergbaujobs versiegten, verließen die Bergleute die Stadt, um anderswo Arbeit zu finden, und die Geschäfte, die ihnen so viele Jahre gedient hatten, schlossen ihre Türen. Die Zeitungen sind geschlossen; das Krankenhaus, die Waisenhäuser und schließlich sogar die Schulen. Als der Personen- und Güterverkehr auf Null sank, rissen die Eisenbahnen ihre Schienen hoch und benutzten den Stahl, um Spuren in neuere Bergbaustädte zu legen. Private Häuser, die nicht verkauft werden konnten, wurden vernagelt und aufgegeben. In den kommenden Jahren wurde es für die wenigen Anwohner üblich, die zurückgeblieben waren, um benachbarte Häuser für die Hintersteuer zu kaufen und sie für das Brennholz abzureißen.

TRADING ONE GAMBLE FÜR EIN ANDERES

Obwohl der Comstock Lode vor mehr als 130 Jahren sein letztes hochgradiges Erz aufgegeben hatte, ermutigte der von ihm produzierte Reichtum die Spekulanten, in anderen Teilen des Staates nach ähnlichen Reichtümern zu suchen. Viele Entdeckungen (keine davon so beeindruckend wie die Comstock Lode) wurden gemacht, und der Bergbau blieb bis in die 1920er Jahre ein wichtiger Sektor der Nevada-Wirtschaft. Als jedoch die Weltwirtschaftskrise sowohl den Bergbau als auch den Viehzuchtsektor stark in Mitleidenschaft zog, entwickelte der Bundesstaat Nevada 1931 eine andere Möglichkeit, Geld in die Staatskasse zu leiten: 1931 legalisierten sie das Glücksspiel.

Zu dieser Zeit glaubten viele Leute, dass die Maßnahme vorübergehend sein würde und dass das Glücksspiel wieder verboten werden würde, sobald sich die Wirtschaft verbesserte. Das war natürlich nicht der Fall. Heute ist Las Vegas, gegründet 1905 auf einem von einer Eisenbahngesellschaft versteigerten Land, eines der größten Glücksspielziele der Welt. Es gibt auch viele Casinos in Reno. (Und wenn Sie des Glücksspiels müde werden, ist Virginia City, das als Touristenattraktion neues Leben gefunden hat, nur 17 Meilen entfernt. Es empfängt jährlich zwei Millionen Besucher.) Wenn Sie also jemals groß geschlagen haben oder Ihr Hemd verloren haben in Las Vegas oder Reno oder anderswo in Nevada: Denken Sie daran: Alles begann mit der Comstock Lode.

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